O nenhum mil mil Americanos estão mortos por um vírus. Uma façanha de vôo espacial demonstra a engenhosidade americana. Nas cidades de todo o país, os protestos provocados pela injustiça racial estão mostrando um lado feio da América para o mundo. Em novembro, os eleitores devem escolher entre um republicano concorrendo em uma plataforma de lei e ordem e um vice-presidente pouco inspirador concorrendo para os democratas. O ano é 1968. Também é 2020.

Em 1968, o vírus era uma gripe e a missão espacial Apollo 7 . Mas a injustiça teve o mesmo efeito corrosivo. Como James Baldwin escreveu no início dos anos 1960, o racismo “compromete, onde não corrompe, todos os esforços americanos para construir um mundo melhor – aqui, ali ou em qualquer lugar”. Hoje, mais de 350 cidades em todo o país entraram em erupção depois que George Floyd, um afro-americano desarmado, foi morto por um policial branco (ver artigo ). Por quase nove minutos agonizantes, surdo aos apelos do Sr. Floyd e ao crescente alarme da multidão, o policial sufocou a vida dele.

Não é à toa que a faísca acendeu um maço de gravetos por perto. O fogo desta vez está queimando pelas mesmas razões que tantas vezes no passado: que muitos afro-americanos ainda vivem em lugares com as piores escolas, os piores cuidados de saúde e os piores empregos; que as regras se aplicam de maneira diferente aos negros; o fato, abalado pela covid-19, de que sempre que a América sofre infortúnio, a América negra sofre mais; uma sensação de que a polícia está lá para esconder os pobres de uma cidade, mesmo quando protegem os subúrbios ricos. E sim, a pura intoxicação resultante de pertencer a uma multidão que de repente encontrou sua voz e que exige ser ouvida.

O ciclo de injustiça, protesto, tumulto e reação conservadora ocorre muitas vezes desde 1968. Tantos, que seria fácil concluir que a violência policial e a desigualdade racial na América são um problema muito difícil de resolver. No entanto, esse pessimismo é injustificado. Também é contraproducente.

Os ativistas às vezes acusam que todo o sistema de justiça criminal é racista. Os sindicatos da polícia protegem seus membros, incluindo os podres. Nos últimos dias, um carro da polícia bateu em manifestantes e policiais agrediram pessoas na rua. Mas o sistema é composto por milhares de jurisdições e departamentos de polícia. Eles não são todos iguais. Para todos os Minneapolis, onde alguns oficiais brigões faziam cursos de “guerreiros” e se viam como uma força de ocupação, existe um Camden, Nova Jersey. A força policial de Camden estava tão destruída que em 2013 foi dissolvida e a cidade começou de novo. Seu chefe de polícia conseguiu nesta semana marchar com manifestantes pacíficos pela cidade.

Policiar os EUA é difícil porque os Estados Unidos são mais violentos do que qualquer outro país rico e seus cidadãos mais fortemente armados. Cerca de 50 policiais são assassinados enquanto realizam seu trabalho todos os anos. Mas as quedas sustentadas no crime nas últimas três décadas abriram espaço para aplicação da lei menos bélica – treinando oficiais para neutralizar o confronto, não procurá-lo, e responsabilizando-o sempre que usam a força. Muitos departamentos de polícia, incluindo Camden, já aproveitaram a oportunidade para se virar (ver artigo ). Outros não, em parte porque o governo federal do presidente Donald Trump diminuiu a pressão por mudanças. Mas a polícia e os promotores estão sob controle democrático local. Eles podem ser feitos para abraçar a reforma se um número suficiente de pessoas votar nela.

O pessimismo também é derrotista. É um pequeno passo desde pensar que o pecado racial original da América é tão profundo que não pode ser superado, até pensar que esmagar e queimar coisas é justificado, porque é a única maneira de obter atenção. No entanto, se os protestos de hoje caírem em tumultos persistentes, como em 1968 após o assassinato de Martin Luther King, o dano que eles causam poderia ser sentido mais profundamente nos distritos afro-americanos. Aquelas pessoas que podem deixar a vontade. Os que ficaram para trás ficarão em pior situação, à medida que os valores residenciais mergulharem e os empregos e as lojas desaparecerem. A polícia pode se retirar, levando a um aumento do crime, o que, por sua vez, pode levar a um policiamento mais violento. As cicatrizes serão visíveis por décadas.

Em todo o país, líderes negros, que já viram isso acontecer antes, estão dizendo aos manifestantes para não prejudicar sua causa. “Um protesto tem um propósito”, disse o prefeito de Atlanta, Keisha Lance Bottoms, condenando o vandalismo em sua cidade. Nos últimos dias, os manifestantes deram ouvidos a isso e tentaram conter aqueles que só querem começar um incêndio – alguns deles causadores de problemas brancos.

Os líderes negros também entendem como os distúrbios podem destruir uma causa política. Quando os bairros estão em chamas, o resto do país se concentra em apagar os incêndios. Danos a policiais em tumultos podem fazer com que os eleitores se esqueçam de onde estavam suas simpatias quando tudo começou. Quando o tumulto ocorre, aqueles que apóiam os protestos podem achar que suas demandas por mudanças são abafadas pelo clamor de que a ordem seja restabelecida.

Em uma eleição presidencial, o medo geralmente supera o idealismo. Trump parece querer que essa seja a escolha em novembro. Ele incentivou seus partidários a colidir com manifestantes do lado de fora da Casa Branca e tem procurado enviar tropas ativas ao lado da guarda nacional, a fim de “dominar” o que seu povo chama de campo de batalha (ver artigo ). A lei e a ordem ajudaram Richard Nixon a derrotar Hubert Humphrey em 1968. Ele poderia funcionar novamente.

No entanto, o medo trai a memória de Floyd. Quanto mais a América estiver unida, melhor ela poderá se esforçar para garantir que todos os seus cidadãos possam viver de acordo com seus ideais fundadores. A unidade não virá de Trump, que passou quatro anos tentando dividir o país. Em vez disso, os líderes dos movimentos de protesto, juntamente com os prefeitos e chefes de polícia da América, devem inspirar eles mesmos. Se os protestos são esmagadoramente não violentos, eles também trazem uma promessa. Não que os manifestantes consigam tudo o que querem, nem que as injustiças que impedem os afro-americanos possam ser corrigidas de uma só vez, mas que amanhã possa ser melhor do que hoje.

No final da década em que Baldwin escreveu sobre a necessidade de curar a América, o país começou a desmantelar o edifício legal da segregação racial. Também foi atingido por uma reação daqueles que pensavam que os direitos civis haviam ido longe demais. A América é assim. O progresso se debate com o seu oposto. Mas os americanos vêm combatendo o racismo há meio século. Nesta semana, quando a morte cruel de um homem negro atraiu manifestantes de todas as raças para as ruas dos Estados Unidos, não era apenas um sinal de quanto trabalho havia pela frente, mas também que o progresso é possível. 

Correção (5 de junho de 2020): A versão original deste artigo afirmava que a missão espacial do outono de 1968 era a Apollo 8 . Nós queríamos dizer Apollo 7 . Desculpa.

Este artigo apareceu na seção Líderes da edição impressa, sob o título “O fogo desta vez”

The Economist

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